Ponzi-poker

03jul 2012juli 2012
Dennis Mijnheer

Raymond Bitar, de oprichter van Full Tilt Poker, is gister gearresteerd op JFK Airport voor het wegsluizen van 430 miljoen dollar.

Full Tilt Poker, een one-billion-dollar company gevestigd op het Britse Kanaaleiland Alderney, was voorheen de twee na grootste pokerroom ter wereld. Vorig jaar september viel definitief het doek.

De CEO werd gister op het vliegveld van JFK gearresteerd op verdenking van het runnen van een Ponzi scheme. De cashflow-problemen voor Full Tilt Poker begonnen op 15 april 2011, de dag die in de pokerwereld bekendstaat als Black Friday. Het Openbaar Ministerie in Manhattan stuurde toen een internationaal arrestatiebevel uit tegen 11 personen die leiding gaven aan de drie grote pokerwebsites Full Tilt, PokerStars en Absolute Poker. De reden: online casinospelen werden in 2006 verboden door de invoering van de Unlawful Internet Gambling Enforcement Act en de drie pokergiganten hadden zich niet teruggetrokken uit de lucratieve Amerikaanse markt. Volgens onderzoeksbureau H2 Gambling Capital waren daar naar schatting 1,7 miljoen actieve pokeraccounts waarmee voor 14 miljard dollar per jaar werd gepokerd.

 

Black Friday
De drie pokergiganten bleven, via een omweg, chips slijten aan Amerikanen. Tot Black Friday. Bij de drie pokerbedrijven werd er op 75 rekeningen beslag gelegd voor in totaal 3 miljard dollar. Daarnaast werden de .com domeinnamen geblokkeerd met de tekst: “Deze internetsite is in beslag genomen door de FBI. Justitie stelt dat deze bedrijven de betaling van tegoeden aan Amerikaanse spelers illegaal hebben georganiseerd.” PokerStars en Absolute Poker trokken zich terug uit Amerika, gooiden er een keurig persbericht uit en continueerden hun pokeractiviteiten gericht op spelers zonder een Amerikaans paspoort.

Bij Full Tilt hielden de problemen echter aan vanwege het onderzoek naar de Ponzi-opzet van het bedrijf. Full Tilt-CEO Bitar stuurde op 12 juni een email naar de mede-eigenaren met het advies om nog maar geen persverklaring te sturen. Dat zou zorgen voor een nieuwe bankrun terwijl “we can’t even take a 5 million run”. Bij een volledige bankrun zouden ze 300 miljoen dollar moeten uitbetalen.
 

Nederlanders cashen
De Full Tilt Poker-site bleef in Amerika gesloten, maar Europese spelers konden wel weer bij hun tegoeden. De Nederlandse pokerprof Tim Poelman was een van de gelukkigen die op tijd wist te cashen. “Ik speelde gelukkig niet veel bij Full Tilt waardoor ik maar een bankroll had van 500 of 600 dollar. Na zes weken werd dat pas bijgeschreven op mijn rekening,” zegt Poelman tegen FTM. Anderen waren minder fortuinlijk. “Sommige spelers zijn eraan kapotgegaan. Het is niet ongebruikelijk om een bankroll van een ton aan te houden op een pokerwebsite, zeker als het een site is die al lang bestaat en waar veel grote namen aan verbonden zijn.”

Op 29 juni ging de website ook voor Nederlanders op zwart wegens “werkzaamheden”. maar de echte reden was dat de goklicentie-verlener AGCC op Alderney de vergunning had geschorst. In september viel het doek voor Full Tilt toen de licentie definitief werd ingetrokken. Sindsdien regent het aanklachten tegen de oprichter en de pokerende aandeelhouders Phil Ivey, Howard Lederer en Chris Ferguson.

 

Foto: Full Tilt baas Bitar ging all-in

145 jaar gevangenisstraf?
Oprichter Bitar legde na zijn aanhouding op JFK Airport een verklaring af waarin hij vertelt dat hij er alles aan heeft gedaan om spelers uit te betalen. “Ik heb de afgelopen 15 maanden hard gewerkt aan een oplossing. Dat ik vandaag terugkeer maakt daar onderdeel van uit […] ik zal ermee doorgaan om er alles aan te doen om spelers uit te betalen.” De Officier van Justitie denkt daar anders over. Online pokerspelers hadden nog 390 miljoen dollar aan pokerwinsten en stortingen uitstaan bij Full Tilt, terwijl de pokersite maar maximaal 60 miljoen dollar kon uitkeren. Kortom, een dekkingsgraad van 15 procent. De eigenaar wordt nu beschuldigd van een Ponzi-scheme, de inleg van nieuwe spelers werd gebruikt voor het uitkeren van de pokerwinsten van anderen. De oprichter en aandeelhouders keerden ondanks de mindere cashflow zichzelf royaal uit – onder zijn bewind zou er meer dan 430 miljoen dollar zijn weggesluisd.
Bitar wordt beschuldigd van illegaal gokken, bankfraude en witwassen. Als hij op alle punten wordt veroordeeld zal hij 145 jaar gevangenisstraf krijgen. Slechts 5 jaar minder dan collega-piramidebouwer Bernard Madoff.