© Ilia ten Böhmer

‘Bedrijven en ondernemers mogen zich realiseren hoe groot hun impact is’

Een bijdrage leveren aan de verbetering en verduurzaming van ons economische systeem, en dan ook nog in een sector waar het vooral om uiterlijk en uitstraling draait. Geboren onderneemster Mayke Niestadt laat met Buck Agency zien dat het kan. FTM ging op bezoek.

‘Toen ik begon was mijn doel om voor m’n 30e een Porsche te kunnen kopen,’ herinnert Mayke Niestadt zich. ‘Nu denk ik: dan heb ik een Porsche, en dan?’. Niestadt (29) is niet zomaar een succesvolle onderneemster. Ze is zich namelijk ook bijzonder bewust van haar positie en mogelijkheden binnen het economische systeem.

Op 21-jarige leeftijd begon Niestadt haar eigen hostessenbureau, ‘Buck Models’ geheten. Hoewel ze weinig ondernemerservaring had, wist ze wel hoe ze het níét wilde doen. Bij de organisaties waar ze zelf als hostess werkzaam was, zag ze namelijk veel mis gaan: ‘met name op het gebied van goed ondernemerschap en goede organisatie was er ruimte voor verbetering. Dit werkt door op je werknemers, op de houding van de hostesses. Het uiterlijk blijft hetzelfde, dat wordt nou eenmaal gevraagd, maar het innerlijk kan anders’.

'Het uiterlijk blijft hetzelfde, maar het innerlijk kan anders'

Deze drang naar verandering van binnenuit is kenmerkend voor Niestadt. Het gaat haar om meer dan het bedrijf en haar sector: ze wil iets veranderen aan ons economische systeem, dat ze ‘verrot’ noemt. Binnen de grenzen van dit systeem ziet ze echter ook kansen voor verbetering en onderneemt ze op een bijzondere manier. Zo roept ze bijvoorbeeld haar werknemers op om duurzaam te bankieren en gebruikt haar bedrijf geen kleding waarvan ze weet dat er kinderarbeid achter zit.

Voorbij de oppervlakte

Als jonge hostess zag Niestadt hoe werkgevers de connectie met hun personeel verwaarloosden, waardoor deze soms niet eens wisten voor wie ze gingen werken en op locatie zelf moesten uitzoeken wat hun taken waren. Daardoor ontbrak het vaak aan enthousiasme en interesse; ook heerste er een nare sfeer. Haar plan: hoogopgeleide hostesses. Dames en heren die er niet alleen leuk uitzien, maar ook inhoud hebben. In Niestadt’s eigen woorden: ‘Iemand die niet alleen kan lachen, maar ook een verhaal kan vertellen.’

In het zadel geholpen door een eerste klant, startte ze met minimale theoretische kennis en ervaring haar eigen bureautje. 'Bij de bureaus waar ik toendertijd zelf werkte zag iedereen er wel leuk uit, maar er was nauwelijks begeleiding van bovenaf,' vertelt Niestadt: ‘de meiden kenden de klanten niet, of interesseerden zich er niet in; er werd te laat of helemaal niet uitbetaald, en er heerste een nare sfeer op de werkvloer. Dat kon beter, dacht ik’.

Buck Agency groeide uit tot een serieuze speler binnen de wereld van casting en event hosting. Met originele ideeën, zoals haar creatieve food entertainment, werd Niestadt een trendsetter in de branche.

"Je zit gevangen in een web van regels en structuren, maar daarbinnen kan je zó veel doen"

Na een tumultueuze periode in haar persoonlijke leven, met als dieptepunt het verlies van haar moeder, ontdekte Niestadt echter dat er meer is. Yoga en meditatie luidden een belangrijke omslag voor haar in — zowel als persoon als onderneemster. Naar eigen zeggen is het een reis naar Bali die haar weer ‘met beide benen op de grond zet’: Niestadt zegt hieruit nog meer motivatie geput te hebben om het anders te doen en bij haar bedrijfsvoering ook aan de planeet te denken — bijvoorbeeld door winst niet langer op de eerste plaats zetten, maar in plaats daarvan te proberen een duurzame impact te hebben.

Realistisch activisme 

Uiteindelijk is de controverse rondom de Dakota Access Pipeline — mede gefinancierd door haar oude bank — de oliedruppel die voor Niestadt de emmer doet overlopen. Ze verzint een innovatieve manier om binnen haar bedrijf op duurzaamheid aan te sturen: ze neemt begin dit jaar een filmpje op waarin ze al haar werknemers 50 cent per uur loonsverhoging belooft indien zij een rekening houden bij een duurzame bank. Ze roept daarbij andere werkgevers op haar voorbeeld te volgen. 

Niestadt vertelt ook dat ze in haar persoonlijke leven nog een stuk verder gaat in haar streven naar duurzaamheid. Als ‘bewuste consument’ is ze bijvoorbeeld veganist en koopt ze geen kleding bij de Primark. Als ondernemer moet je af en toe echter ook concessies doen. Zo doet Buck Agency bijvoorbeeld wel opdrachten voor oliebedrijven, banken en conventionele automerken. Dit is onvermijdelijk binnen de economische structuur, legt Niestadt uit: ‘als ondernemer moet je geld verdienen en heb je nou eenmaal niet altijd de luxe om dit aan te laten sluiten op je idealen en principes.’ 

Toch laat ze zich daardoor niet te erg uit het veld slaan. ‘Je zit gevangen in een web van regels en structuren, maar daarbinnen kan je zó veel doen. Juist door ermee samen te werken, kun je verandering teweeg brengen.’

Bekijk hier het videoportret dat Yourick en Ilia maakten van Mayke Niestadt:

Yourick Untied
Yourick Untied
Politicoloog gespecialiseerd in politieke economie en voeding.