Fiscale trucs Google, Amazon e.a. duperen Europa

De Fransen en Britten zijn woedend op Google, Amazon en Facebook. Ze weten hun winst buiten de kaken van de fiscus te houden. Nationale schatkisten lopen zo miljarden euro's mis. Nederland zwijgt...

Fransen en Britten mogen elkaar vaak haten, over een ding zijn ze het eens. Amerikaanse internet-bedrijven zoals Google en Amazon gedragen zich als parasieten. Ze vreten lokale markten kaal en maken zich vervolgens schuldig aan belastingontwijking. En met gapende tekorten op de begroting en oplopende staatsschulden wordt dat een steeds gevoeliger thema.
Neem nou Google. Dat heeft in Frankrijk over 2010 een onwaarschijnlijk lage omzet van €68,7 miljoen bij de Franse fiscus gerapporteerd. Ter vergelijking: in Groott-Brittannië was Google's omzet dat jaar 37 keer hoger. De zoekmachine is nu het onderwerp van een onderzoek waarbij het bedrijf mogelijk een boete krijgt opgelegd van meer dan €100 miljoen. Ook Facebook en Amazon boeken een opmerkelijk lage omzet in Frankrijk. Als de Franse fiscus Google daadwerkelijk een boete oplegt, heeft dat ook voor hen gevolgen.
Amazon: geen cent
Amazon.co.uk is met een omzet van £3,3 miljard de grootste online winkel van het Verenigd Koninkrijk. Maar het bedrijf betaalde vorig jaar geen penny vennootschapbelasting over de winst die het er boekte. Hoe dat kan? Het eigendom van de Britse tak van Amazon is al in 2006 overgedragen aan een vennootschap in Luxemburg en 'betaalt' nu officieel daar belasting. In de hoofdstad van de mini-staat is het Europese hoofdkantoor gevestigd.
Het Britse dagblad The Guardian schat  op grond van de omzet dat de Britse schatkist middels deze constructie zo'n £100 miljoen aan corporate tax is misgelopen. Waarschijnlijk is de totale derving aan belastinginkomsten nog groter. Omdat Luxemburg slechts 3 procent BTW heft over de snel stijgende verkoop van e-boeken, geniet Amazon een aanzienlijk voordeel ten opzichte van lokale boekverkopers zoals Waterstones, die in het VK 20 procent VAT moeten afdragen.
Amazon- oprichter Jeff Bezos heeft altijd al een warme belangstelling gekoesterd voor de fiscaliteit. Zo overwoog hij bij de oprichting van Amazon het bedrijf te vestigen in een fiscaal paradijselijk indianenreservaat bij San Francisco.  Amazon heeft om die reden ook in de VS regelmatig aan de stok met de Amerikaanse federale belastingdienst. Daarnaast lopen er zaken in onder meer Duitsland en Japan. Electronisch winkelen is vanaf het begin hand in hand gegaan met belastingontwijking. Het feit dat dat zo gemakkelijk ging is mede de oorzaak van het succes van e-shops.
Double Irish, Dutch Sandwich
Profiteert Amazon Europe van de fiscale pampering van Luxemburg, Google moet het hebben van een zogenoemde 'Double Irish' en 'Dutch Sandwich'. Dat heeft niets met een extra grote pint Guinness te maken of een broodje kaas. Wel met ingenieuze fiscale constructies die er op gericht zijn overal zo weinig mogelijk belasting te betalen. Nederland speelt daarin een centrale rol.
Hoe het werkt? Google laat zijn inkomsten in het Europese vasteland via een Ierse limited lopen. Deze is in eigendom van een holding die vanuit Bermuda wordt bestuurd. En de winst wordt uiteindelijk daar ook belast. Deze constructie wordt 'double Irish' genoemd.
 Google en Facebook zijn ook anderszins duur
De Dutch Sandwich fungeert daarbij als geld-pijplijn. De in Europa gemaakte winsten worden via Dublin (voordat ze kunnen worden belast) gesluisd naar Google Netherlands Holdings (niet te verwarren met Google Nederland), die bijna 100 procent overmaakt  naar Bermuda. In totaal betaalt Google slechts 2,4 procent belasting over zijn overzeese inkomsten. Daar kan Bezos nog een puntje aan zuigen. BusinessWeek heeft de geldstromen hier op heldere wijze gevisualiseerd.
Don't be evil
Ook Facebook en Microsoft maken gebruik van vergelijkbare constructies. Deze bedrijven hebben honderden fiscalisten in dienst om het grote internationale ontwijkingscarroussel te managen. Illegaal is het niet, maar het gebruik van fiscale mazen staat wel steeds meer ter discussie.
Wat betreft Google blijft het opmerkelijk dat een onderneming die in zijn eigen gedragscode het adagium 'don't be evil' heeft opgenomen, met zijn fiscale trucs de grenzen van de fiscaliteit aftast. Inderdaad, illegaal is het niet. Nog niet. Tot de Franse fiscus, misschien als eerste, het tegendeel aantoont en alsnog Google beboet.
Overigens zijn de Fransen en Britten niet de enigen die het zo langzamerhand zat zijn. Ook de Amerikaanse IRS heeft Google onder de loep gelegd en doet onderzoek naar de rechtmatigheid van 'shifting', het verschuiven van winsten naar andere lokaties.

Deel dit artikel, je vrienden lezen het dan gratis

Arne van der Wal
Mede-oprichter van FTM. Is gek op digitale technologie, maar koestert analoge techniek. Beoefent wing chun kungfu.
Gevolgd door 918 leden
Verbeteringen of aanvullingen?   Stuur een tip
Annuleren