Fransen zetten de spotlights op Neelie Kroes

3 Connecties

Frans onderzoek naar Skype kan ervoor zorgen dat Eurocommissaris Neelie Kroes haar nikkelen reputatie weer mag oppoetsen.

Met de portefeuille mededinging was Neelie Kroes jarenlang een van de belangrijkste Eurocommissarissen. Ze bond de strijd aan met multinationals als Microsoft en legde bedrijven die het niet zo nauw namen met eerlijke concurrentie in totaal 9 miljard euro aan boetes op. De ooit op het astrologische kompas varende bewindsvrouw groeide volgens het Amerikaanse zakenblad Forbes uit tot een van de machtigste vrouwen op aarde. Vijf jaar lang stond ze bij The World's 100 Most Powerful Women (hoogste positie: 44 in 2005). Maar de tijd dat Nikkelen Neelie mannen als Bill Gates over de knie legde, ligt achter haar. Sinds 2010, het jaar waarin ze als Eurocommissaris de minder gewichtige Digitale Agenda als portefeuille kreeg, is het volgens Forbes met de reikwijdte van haar macht gedaan. Maar als het aan mevrouw Fleur Pellerin - de Franse minister voor de digitale economie - ligt, komt daar weer heel snel verandering in en mag Kroes binnenkort weer op bezoek bij een oude bekende: Microsoft. 

 
'Not just in France'
Afgelopen week besloot de regering van François Hollande om een onderzoek in te stellen naar Skype, het internetcommunicatiebedrijf dat sinds 2011 onderdeel is van Microsoft. Het bedrijf heeft na herhaalde verzoeken van de Franse toezichthouder Arcep geweigerd om zich als een telecombedrijf te laten registreren. Als een bedrijf als een normaal Frans telecombedrijf geregistreerd komt te staan, is het onder andere verplicht om noodoproepen door te geleiden en om faciliteiten om communicatie af te tappen aan te leggen. Op het punt van privacy is het bedrijf al eerder onder druk komen te staan van internationale organisaties.
 
Maar er is meer aan de hand. Franse media en telecombedrijven menen dat ze internetdiensten als die van Skype, die op grote schaal gebruik maken van hun content en bandbreedte, subsidiëren zonder dat ze daarvoor een deel van de opbrengsten terug krijgen. 
 
'The issue that the Skype affair raises is one of a level playing field,' zei Fleur Pellerin afgelopen zaterdag in de Finanial Times. 'You have new actors in the digital economy who are not on a level field with other actors who pay taxes, respect regulations on personal data and comply with local regulation. It is true this creates a problem, and not just in France.'
 
De Franse minister Pellerin lijkt zich namens de Franse regering voorgenomen te hebben om hier iets aan te doen. Eerder wisten de Fransen Google al te bewegen om een deel van hun opbrengsten (60 miljoen euro) te delen met de kwakkelende Franse nieuwsorganisaties.
 
Maar het zijn inderdaad niet alleen de Franse bedrijven die steeds grotere problemen hebben enkele grote internetbedrijven. In 2010 lieten meerdere Europese telecombedrijven al horen dat ze er genoeg van hadden om de rekeningen te betalen voor de infrastructuur waar bandbreedte slurpende bedrijven als Google en YouTube zo graag gebruik van maken.
 
Google laten betalen
Volgens de Financial Times klinken er de laatste tijd steeds fellere geluiden uit die hoek. Eind februari waren tijdens het Mobile World Congress in Barcelona felle uitspraken te horen van verschillende topmannen van Europese telecombedrijven. Ze maken zich allemaal zorgen over bedrijven als Google en Facebook die winsten maken terwijl de ordinaire telecombedrijven zware investeringen moeten doen om de netwerken - waar de Google, Skype en Facebook zo veel plezier aan beleven - te moderniseren.
Is die kritiek alleen in het openluchtmuseum Europa te horen? Nee. Ook in India zien telecombedrijven graag dat de vooral Amerikaanse internetbedrijven bijdragen gaan leveren. 'It’s a strange business model at present where telecom operators invest huge amounts of money to upgrade data networks and players like YouTube, who gets the revenue, don’t pay anything,' zei de Nederlandse topman Marten Pieters van Vodafone India eind februari tegen de Hindu BusinessLine.
In Afrika zijn ze al verder. Daar wist het dominante Franse Orange genoeg gewicht in de schaal te leggen om Google te bewegen om voor gebruikte bandbreedte te betalen.
 
Op het bordje van Neelie
In januari was het miljardair Xavier Niel, de investeerder die eigenaar is van het Franse Free Telecom, die enkele dagen webadvertenties blokkeerde uit protest tegen bedrijven als YouTube die geen cent bijdragen aan de prijzige infrastructuur van de lokale telecom- en internetoperators.
'De vraag voor Frankrijk en alle landen is: heb je liever buitenlandse internetoperators die niets betalen of nationale operators die wel betalen', zei Niel in de Financial Times. 'Landen als Frankrijk moeten niet naïef zijn. We hebben geen Franse YouTube, Amazon of Netflix. YouTube is een probleem. Het heeft een enorm verkeer maar het weigert te betalen voor het gewicht van dat verkeer'.
 
Huidige Europese wetten beschouwen internetdiensten als die van Skype niet als telecommunicatiebedrijven. De vraag of dat moet gebeuren en daaraan verwante vraagstukken liggen op het bordje van Eurocommissaris Neelie Kroes. Waar Kroes de laatste jaren vooral actief is geweest als promotor van de Europese digitale economie, wordt mogelijk nu weer van haar verlangd dat ze haar nagels gaat vijlen en haar tanden laat zien. Tot op heden is Kroes altijd een voorstander geweest om het internet vrij te houden van overheidsbemoeienissen, maar de ontwikkelingen in Frankrijk worden volgens de Financial Times door de Europese Commissie met veel belangstelling gevolgd.
'We are pro-innovation but on the other hand we recognise that telecoms groups are coming under increased competitive pressure', zei een anonieme EU-official in FT. Het lijkt erop dat Neelie Kroes weer een plek aan het front mag innemen. Voorlopig doet ze er echter het zwijgen toe, op vragen van de Financial Times en ook de New York Times wilde ze niet ingaan.
Hoewel, een paar dagen na het door de Fransen aangekondigde onderzoek naar Skype schreef Kroes het volgende op haar blog:
 
'...we are working hard to prove that sustainable competition and investment in high-speed networks can go hand in hand.'
 
 
Lees ook deze artikelen op FTM:
 
Fiscale trucs van internetgiganten duperen Europa
 
Column over de 'parasitaire' bedrijfsmodellen van onder andere Amazon en Skype: Destructief optimisme