'Nederland is Europees koploper met bitcoin'

    Frank Schuil is de Nederlandse oprichter van Safello, een Zweeds handelsplatform voor bitcoin. Hij behoort tot een snelgroeiende groep ondernemers die de digitale munt een grote toekomst toedicht, met een hoofdrol voor Nederland. 'Als de politiek ook nog zou ondersteunen met wetgeving, kunnen we een wereldwijd leidende positie innemen.'

    Dat bitcoin de potentie heeft het huidige financiële systeem overbodig te maken, staat vast. Althans, voor de Nederlandse ondernemer Frank Schuil (30), die vanuit Stockholm heel Europa aan de digitale munt wil krijgen. Daar is hij vorig jaar Safello gestart, een platform voor het kopen en verkopen van bitcoin. Innovatieve bedrijfjes rondom bitcoin staan op dit moment sterk in de belangstelling van investeerders, die net als Schuil geloven dat het bitcoin-protocol disruptive technologie is – technologie die bestaande, door banken en creditcardmaatschappijen gedomineerde markten flink kan opschudden, vanwege het kostenefficiënte en decentrale karakter ervan. Vorig jaar ontving Schuil daarom 600.000 dollar financiering om tot het leidende handelsplatform van Europa uit te groeien. Trots meldt de Nederlander dat zijn klanten via 87 banken in elf landen bitcoins kunnen kopen.

    Geur van onbeheersbare volatiliteit

    Dat klinkt als heel wat, maar tegelijkertijd is het volume nog laag en is het – ook voor Schuil – nog hoogst onzeker hoe de technologie zich zal ontwikkelen en hoe lang het nog duurt voordat cryptocurrencies als bitcoin breed geaccepteerd zijn. Voorlopig is bitcoin nog een munt waar een geur van onbeheersbare volatiliteit omheen hangt, valuta die in de ogen van velen een speeltje is van hackers, criminelen en libertariërs. Safello probeert zich daar ver van te distantiëren door samenwerking met de autoriteiten en het keurig volgen van de regels. Schuil heeft in Zweden een registratie bij de financiële inspectie en voldoet aan de anti-witwaswetgeving. 'Met die licentie kunnen we in heel Europa terecht. Wij doen volledige verificatie van de gebruiker, waardoor we precies weten aan wie we bitcoins verkopen en wie van ons koopt.' Waarmee verdienen jullie geld? 'Er zit zoals dat heet een spread tussen de aan- en verkoopprijs van bitcoin. Zo pakken we een marge op iedere transactie. We zijn dus geen peer-to-peer exchange, zoals bitstamp. Hoe werkt dat soort exchanges? Je stort geld op de rekening van zo'n exchange. Wanneer dat geld op je account is bijgeschreven, ga je handelen met andere partijen op het platform. Dat betekent dat als het mis gaat – zoals bij Mt. Gox is gebeurd – de exchange met het geld en de bitcoins kan weglopen. Wij hebben er bewust voor gekozen geen geld vast te houden, wij voeren direct de order uit tegen de markt met verschillende partners.' Hoe ver is bitcoin nog verwijderd van brede acceptatie? 'Dat gaat nog wel even duren. De eerste groep zijn de hard core believers. Voor hun maakt de volatiliteit van bitcoin niet uit. De tweede groep bestaat uit handelaren, die juist willen verdienen aan die volatiliteit. De derde groep zijn mensen die bitcoin willen gebruiken voor andere dingen, zoals e-commerce. Die groep normale gebruikers is nog te klein, vandaar dat wij en anderen bitcoin voor hun gemakkelijk willen maken. Handelen is pas de eerste stap. We zijn een instappunt voor de consument om meer te doen met zijn bitcoins, om die bitcoins te kunnen gebruiken. Daarom zijn wij druk bezig met de ontwikkeling van een bitcoin wallet. Een van onze investeerders, Coinapult maakt het bijvoorbeeld mogelijk de prijs van bitcoin vast te zetten en te koppelen aan bestaande valuta. Zo heb je geen last van die volatiliteit.' Hoe moet dat grote gat tussen de early adaptors en de gewone consument gedicht worden? 'De uitdaging schuilt in de ontwikkeling van de killer app, waardoor de gewone wereld gaat ontdekken wat de kracht van bitcoin is. De bitcoin-gemeenschap is nu bezig met de ontwikkeling van de infrastructuur. Als die af is, komt de laatste fase: die van de applicaties, zoals dat ook ging met het vroege internet. Het is daarom moeilijk nu al de Facebook van bitcoin te maken. Op een gegeven moment neem de innovatiesnelheid van bitcoin toe en zijn de toepassingen veel beter dan wat het oude systeem te bieden heeft. Als je historisch bekijkt dan wint uiteindelijk de efficiëntere technologie. Hoe lang dat duurt, durf ik niet te zeggen. Ik voorspel dat als er weer grote druk komt op het systeem door een nieuwe financiële crisis, er een kentering plaatsvindt.' Veel experts verwachten dat bitcoin op korte termijn de meeste potentie heeft op gebied van internationale geldtransacties? Eens? 'Ja, en dan met name als het gaat om hele grote en hele kleine bedragen. Om een voorbeeld te geven: onze investering van 250.000 dollar moest uit Amerika komen. Dat werd drie keer gestopt door de banken, terwijl dat met bitcoin in een fractie van een seconden op onze rekening zou staan. Voor kleine bedragen is het interessant omdat de transactiekosten zo laag zijn. Dat iedereen overal ter wereld geld kan sturen zonder inmenging van een derde partij, is een heel krachtig principe.' In Nederland werkt iDeal heel goed, wat mogelijk een hindernis is voor acceptatie van bitcoin. Zal de snelheid daarvan per land sterk verschillen? 'Daar speelt het netwerk-effect een rol. Als veel mensen het gaan gebruiken, gaan alle landen om. Er komen applicaties voor betalingen die in het huidige financiële systeem niet mogelijk zijn. Daar zijn voorbeelden van, maar die kan ik niet delen, want daar willen wij ook instappen.' Zouden banken bang moeten zijn voor de ontwikkeling van bitcoin? Nu zijn ze dat nog niet, omdat het slechts een fractie van het betalingsverkeer inneemt. En dat betalingsverkeer is maar één onderdeel van het verdienmodel van banken. 'Bitcoin is breder dan dat. Het is programmeerbaar geld. En uiteindelijk heeft het de potentie om het volledige financiële systeem te vervangen.' Is dit een serieuze uitspraak? 'Ja! Het is op zich wel te vroeg om hoog van de toren te blazen, maar bitcoin is in essentie een efficiëntere vorm van geld. Het is mondiaal, het is snel, de kosten zijn veel lager, en het is ook niet op schuld gebaseerd maar op directe transacties tussen personen. Dat biedt mogelijkheden om te concurreren met het huidige systeem. Als je kijkt naar de groei: sinds 2009 is bitcoin ieder jaar met een tienvoud gegroeid. Met exponentiële groei kan het veel sneller gaan dan traditionele instanties verwachten.'
    'sinds 2009 is bitcoin ieder jaar met een tienvoud gegroeid. Met exponentiële groei kan het veel sneller gaan dan traditionele instanties verwachten.'
    Je klinkt als een evangelist. 'We zitten nog in de vroege fase. Dus elke ondernemer die de volgende groep gebruikers voor zich wil winnen – zoals wij – zal het evangelie moeten verkondigen.' Als banken jullie dienst aanbieden, is het toch snel einde oefening voor Safello? Zo makkelijk gaat dat niet. Het is niet zo eenvoudig om volume op je platform te krijgen. En er is ook een technologische drempel. Bovendien denken we dat de innovatie niet zozeer in het kopen en verkopen zit, maar vooral in het gebruik van bitcoin. Daar kun je unieke concepten lanceren die een bank niet zo snel zal introduceren. Net als de muziekindustrie is overvallen door internet, zien we dat de banken te langzaam zijn. Vergeet ook niet dat het een kannibaliserende werking heeft, daarom stribbelen ze zo hard tegen. Wij hebben veel banken gesproken die zeiden: “als wij bitcoin ondersteunen dan schaadt dat de relatie met onze partnerbanken. Op basis daarvan kunnen we jullie niet accepteren.” En verder geloof ik natuurlijk in de kracht van een startup die heel gefocust een doelstelling kan bereiken.' Wie in Europa loopt voorop met bitcoin-innovatie? Nederland loopt wat mij betreft voorop, als je kijkt naar de hoeveelheid bedrijven en de activiteit. Niet voor niets dat een bedrijf als Bitpay zich in Amsterdam heeft gevestigd. Zweden loopt voorop op gebied van wetgeving, waar de autoriteiten vooroplopen in de samenwerking met de bitcoin-bedrijven. Lastige in Nederland is dat de wetgever nog niet echt meewerkt. Als de politiek ook nog zou ondersteunen met wetgeving, kunnen we een wereldwijd leidende positie innemen.'

    Deel dit artikel, je vrienden lezen het dan gratis

    Over de auteur

    Jan-Hein Strop

    Gevolgd door 426 leden

    Freelance financieel-economisch journalist met grote belangstelling voor de werking, macht en gedrag van bank & verzekeraar.

    Volg Jan-Hein Strop
    Verbeteringen of aanvullingen?   Stuur een tip
    Annuleren