Jacob Gelt Dekker kreeg zijn zoveelste bijna dood ervaring. Dit keer in een Boeing 747 boven New York.

Op maandag, 29 augustus, een dag nadat orkaan Irene New York City teisterde, probeerde Delta vlucht 1886 op La Guardia airport, een van New York's vijf vliegvelden, een kwartier vroeger dan was aangegeven, te landen. Met een fraaie boog vloog de Boeing 747 nog even over het Arthur Ash Stadium in Flushing Meadows, waar later op die dag het US Open tennis van start zou gaan.
 
Naast me zat een oververmoeide Australische lijnrechter, die vanwege de vele verstoorde reisschema's in aller ijl was gerecruteerd vanuit het Wake Forest University tennistournement in Winston-Salem. "No flooding, so we are in business," mompelde hij tevreden.

Vloeken als een dragonder
De orkaan stelde volgens de meeste New Yorkers niet zoveel voor en eigenlijk de kwalificatie orkaan nauwelijks waardig, hoewel CNN journalist Anderson Cooper wilde doen geloven dat de wereld bijna verging. Social media paginas van spottende New Yorkers stonden bol van onderschepte sms'jes afkomstig van Cooper's jongens in het veld, die vertwijfeld op zoek waren naar maar een zuchtje wind of een hoog opspattende golf.
 
Laguardia's landingsbanen zijn ver uitgebouwd in de Eastriver en de nietsvermoedende  passagier krijgt altijd de waan dat het toestel in het water zal landen. Ook deze keer kon ik me niet ontdoen van die illusie en bovendien, als oud zeezeiler keek ik strak vooruit en spiedde  automatisch vanuit mijn ooghoeken naar eventueel  naderend onheil. Op bakboord, links dus, peilde ik, op positie  9 uur, een ander vliegtuig nog aan de grond, op een startbaan, die lijnrecht onze landingsbaan kruisde.
 
Het toestel kwam duizelingwekkend snel dichterbij. Nooit eerder in mijn leven drongen de principes van ramkoers zo snel tot me door. De Australische tennis referee naast me kreeg ook in de peiling wat er gebeurde en vloekte plots als een dragonder. Pas toen ons dalende toestel tot 40 meter boven de landingsbaan gezakt was, greep de piloot in en trok het toestel, vol gas, zo steil mogelijk op.
 
De piloot maakte een tweede fraaie cirkelboog en legde nog even nonchalant uit wat er aan de hand was; een ander toestel op ramkoers dus. Hij merkte gekscherend  op dat helaas, de kapriool alle gewonnen tijd had opgeslokt en dat zijn bonus voor op tijd landen deze keer aan zijn neus voorbij was gegaan. 

Trainees
Federal autoriteiten lieten in mei van dit jaar nog weten dat het inzetten van onervaren luchtverkeersleiders op sommige van de drukste vliegvelden in de VS, verklaart waarom  het aantal bijna-botsingen vorig jaar dramatisch is toegenomen.
 
Het Department of Transportation, dat middels de Federal Aviation Administration verantwoordelijk is voor het Amerikaanse luchtruim, getuigde voor een Senaatssubcommissie (12-24 mei 2011), dat het aantal vluchtverkeersleiders in opleiding - trainees - sterk was toegenomen. Volgens  Calvin Scovel, de Inspecteur Generaal, zijn, vandaag aan de dag, 25 procent van alle luchtverkeersleiders, trainees, in vergelijking met maar 15 procent in 2004.  Op La Guaria Aiorport in New York is het aantal trainees zelfs 39 procent en in Denver, 43 procent. Scovel meende, dat vooral op de zeer drukke vliegvelden dit een onwenselijke ontwikkeling was.
 
Het aantal fouten, waarbij twee toestellen op ramkoers liggen en veel te dicht bij elkaar komen, is gestegen tot 1,889 incidenten in het jaar dat eindigde op 30 September 2010; een enorme toename in vergelijking met de twee voorgaande jaren met slechts  947 en 1,008 aangemelde fouten.

Dubbele Skymiles
In de pers verschenen recent een aantal berichten over luchtverkeersleiders, die in slaap waren gevallen, of doodleuk niet op hun post waren, maar een lezers is dan nog wel geneigd om dat af te doen als een incident of een voortvloeisel van journalistieke sensatielust tijdens de komkommertijd.
 
FAA chef, Randy Babbitt getuigde voor dezelfde Senaats commissie, dat  trainees worden aangemoedigd om hun fouten te melden zonder dat ze bang hoeven te zijn voor disciplinaire maatregelen. Babbitt heeft weinig keuze, immers ook de luchtverkeersleiders hebben een babyboomers vergrijzingsprobleem; ruim 15,000 zullen de komende jaren met pensioen gaan. Voor 2010 zullen er tenminste 11,000 nieuwen worden ingezet.
 
Delta Airlines is lid van het Skyteam Alliance en u kunt daarom uw Skymiles ook voor het Flying Blue programma van KLM laten bijboeken, zelfs voor vluchten die landen op Laguardia, alhoewel ik het redelijk zou vinden als die mijlen automatisch verdubbeld zouden worden, tenminste tot alle luchtvaartverkeersleiders-studenten daar afstuderen.