United Styles vernieuwt business model mode

    De Nederlands-Chinese startup United Styles ontpopt zich als gamechanger van de mode-industrie. Mode wordt weer maatwerk. Interview met oprichter Xander Slager.

     Vernieuwing in de mode-industrie komt niet langer uit Parijs, New York of Milaan, maar uit Sjanghai. En niet van modehuizen die voorschrijven welke lelijke kleren we nu weer moeten dragen, maar door fashionistas overal ter wereld de mogelijkheid te bieden zélf hun kleding te ontwerpen en laten produceren. In China, maar met een Nederlands tintje: de oprichters zijn Nederlanders. 

     
    De jonge onderneming United Styles is het geesteskind van Marc van der Chijs (mede-oprichter van onder meer Tudou en Spil Games, hier een interview ), webontwikkelaar Joop Dorresteijn en Xander Slager, die tien jaar geleden begon met het mode-merk voor outerwear Spoom.  Op de website UnitedStyles.com en kan de bezoeker naar eigen inzicht mode op maat, met eventueel wat hulp, laten maken.
     
    Het is een innovatief concept dat niet alleen de aandacht trekt van modeblogs. Het Amerikaanse blad FastCompany nam United Styles op in zijn top 10 van meest innovatieve modebedrijven. 'For giving the consumer all the power. The Shanghai-based company lets users design, order, share, and preview their own clothing through a Facebook Connect-enabled service. The clothing is remarkably desirable, wearable, and affordable.' En, zo stelt FastCompany gerust, binnenkort ook voor mannen. 
     
    Experience
    Volgens mede-oprichter Xander Slager, die vanaf dinsdag 6 maart in Nederland is voor de Nederlandse lancering, gaat het concept van UnitedStyles veel verder dan bijvoorbeeld de customization van sportschoenen zoals Nike en Puma dat doen. 'Dat is in feite mass customization. Het blijft massaproductie. Ons doel is dat de gebruiker iets totaal unieks kan creëren. We willen verder gaan. Bij ons ben je helemaal zelf ontwerper.'
     
    Slager denkt dat massaproductie in de mode-industrie zijn langste tijd gehad heeft. In het oude industriële model ging het om tegen zo lage mogelijke kosten zoveel mogelijk kleren maken. Het was een push market. 'Ik maakte me een tijdje zorgen dat UnitedStyles een nichemarkt zou worden. Maar dat blijkt enorm mee te vallen. Kijk, niemand heeft kleren nodig. Als de hele mode-industrie een jaar lang niets op de markt zou brengen, is er niets aan de hand. Iedereen heeft kleren zat. Maar het gaat om de experience. Dat is de essentie van mode en dat maken we met United Styles voor iedereen binnen handbereik.'
     
     
    It's the experience, stupid...
     
     
    Juist daarop richt Slager zich: kopers die niet alleen van mode houden, maar het gewoon ook leuk vinden om deze zelf te ontwerpen. 'In wezen is het net als vroeger, toen mensen naar de kleermaker gingen om iets te laten maken.' United Styles laat de gebruiker vrij dat naar eigen inzicht te doen, maar helpt wel bij het ontwerpen. Het heeft daarvoor ook eigen ontwerpers en mode-experts in dienst.
     
    Als volgende stap voor de site ziet Slager de introductie van elementen uit sociale media, waarbij de gebruiker zijn of haar ontwerpen deelt, of anderen volgt. Hij kan zich ook voorstellen dat succesvolle bloggers of ontwerpers een eigen lijn op United Styles beginnen, of een eigen shop openen. 'We willen daarvoor vooral kunstenaars en bloggers aantrekken, meer dan mensen uit de modewereld zelf. Dat levert vernieuwende ideeën op.'  
     
    Financiering
    Het on demand produceren heeft nog een voordeel, vooral in tijden waarin krediet een kwade reuk heeft. In de mode moet altijd veel voorgefinancieerd worden, met alle risico's van dien. Er zit altijd veel geld in vast. Maar bij United Styles wordt een ontwerp pas geproduceerd als het betaald is. Pas dan gaat een Chinese naaister in een atelier aan de slag met het op de site gemaakt ontwerp. Slager spreekt uit ervaring: 'Productietechnisch is dit een walhalla. Bij het in massa produceren gaat er altijd het nodige mis. Geen een stuk is hetzelfde. Nu gaat het om een uniek product. Uiteraard hebben we wel mensen in dienst die de kwaliteit controleren. Tot nu toe hebben we nauwelijks klachten. Onze kopers zijn blij verrast, ook omdat we hun ontwerp mooi verpakt bezorgen.' 
     
    Tot nu toe is de promotie van United Styles voorzichtig aangepakt. Het bedrijf probeert vooral invloedrijke internationale modeblogs te interesseren. Er is een internationale versie, een Russische en een Japanse. 'Maar Mark en ik zijn beide Nederlanders. We willen ook een Nederlandse versie.' Die Nederlandse UnitedStyles-site gaat deze week live.
     
    In de toekomst verwacht Slager meer met partnerships te zullen werken, bijvoorbeeld met modebladen en wellicht ook met modehuizen. 'We zullen onze technologie niet aan modehuizen verkopen. Ik weet ook niet of ze daarop zitten te wachten, de industrie heeft al kopzorgen genoeg. Maar ik kan me bijvoorbeeld wel voorstellen dat O'Neill via United Styles de mogelijkheid biedt om surfshorts te ontwerpen.' 
     
       

    Deel dit artikel, je vrienden lezen het dan gratis

    Over de auteur

    Arne van der Wal

    Gevolgd door 620 leden

    Mede-oprichter van FTM. Is gek op digitale technologie, maar koestert analoge techniek. Beoefent wing chun kungfu.

    Volg Arne van der Wal
    Verbeteringen of aanvullingen?   Stuur een tip
    Annuleren